[Interview] Stephen Frost

Stephen Frost

Taikenban est très heureux de vous proposer aujourd’hui une interview de Stephen Frost, qui s’est gentiment prêté au jeu des questions/réponses afin d’en découvrir plus sur l’une des personnes qui se cachent derrière certaines des compilations rétro que nous pouvons trouver sur nos machines actuelles. Je souhaitais vous proposer cette interview en version originale afin de ne pas en altérer l’esprit et le contenu. Pour les lecteurs moins à l’aise avec l’Anglais, une traduction vous est donnée à la fin de l’article (il suffit de cliquer sur le bouton dédié) en espérant vous proposer quelque chose proche de l’original et qui saura retranscrire les propos de Stephen Frost au plus juste.

Un grand MERCI à Stephen Frost pour sa sympathie et sa disponibilité.

1/ Hi Stephen, thank you very much for accepting this interview. Can you introduce yourself in a few words for our readers?

Hi everyone… my name is Stephen Frost and I’m currently an Executive Producer at Other Ocean mainly focused on our Digital Eclipse products (and Yu-Gi-Oh!). I’ve been in the industry for over 20 years doing everything from QA to design to writing about games but have mainly worked in the production path of game development. Over the years, I’ve had the pleasure of working at many of the big video game publishers, including EA, Activision and Sega and on a variety of IP, such as Ty the Tasmanian Tiger, Iron Man, The Incredible Hulk, Street Fighter, Shinobi and Sonic the Hedgehog.

2/ Digital Eclipse has developed many collections of oldies these past years including Disney afternoon Collection, SNK 40th Anniversary collection, or Aladdin/The Lion King for example. Oldies but goodies for old players but sometimes less attractive for young players, what are your objectives behind these developments and what is your target audience?

Well, while one key focus of the Digital Eclipse brand is the preservation and accurate presentation of classic video games on modern platforms, the real motivation for us is something pretty simple. Basically, we feel that video games are rarely treated with the same level of care and respect given to other artistic mediums, like movies, and we think they deserve better. Above all, though, we really just want to entertain while we educate.

Jumping back to your question, it is true that some of our collections might skew towards a certain age, but we try to design things in a way that hopefully appeal to gamers of all ages and types. We want everyone to enjoy these games.

Obviously, if you grew up playing the games, then there is going to be an innate interest that is already there, but there is no reason why collections like Disney Afternoon or Disney Classic Games can’t be enjoyed by gamers of all types. And we work hard to make them so.

Whenever we start a project, we focus a lot of attention on quality of life improvements that help to make the games easier and more intuitive to play. We look back at reviews and our own personal memories of the the games and see how we can improve the experience (and cater to modern gamer expectations) without fundamentally changing the original developers’ intentions.

One example of this is how we implemented twin stick support for the SNK 40th Anniversary Collection for games that originally relied on a loop lever joystick. Through this addition, we were able to modernize the games while still maintaining the core design of the original experience.

Looking at Disney Afternoon or Disney Classic Games, we wanted to make sure that gamers of all ages could have fun, so we naturally added the rewind ability, as well as the watch mode so that the more difficult or frustrating sections could be more easily completed (or, even, completely bypassed if desired). It’s important to the entire team at Digital Eclipse that everyone be able to complete each game and experience the whole adventure.

Basically, in the end, we just want to give fans and players a toolbox to use to enhance their overall experience. It’s up to them to choose which tools they want to use and how they want to enjoy the games. In that regard, we are hopefully exposing these classic games to whole new generation of potential fans.

3/ I’m a huge fan of all the documents you propose in the museum/gallery mode of these games and sometimes I’m more interested in this feature than in the games themselves.

Can you explain us how the team manage to collect all this stuff? I assume it is challenging to find some of them due to their age or to find them in an acceptable quality.

Thanks! The museum/gallery sections of our collections are definitely the biggest thing that we devote development resources towards. It’s where you can discover the story behind these games and get the context as to why they are so important to preserve.

It is true that they are no easy feat to accomplish, though, as they require months upon months upon months of research and organization to create. And, unfortunately, are often only completed at the very last moment of a project in order to make sure that we are able to include everything possible.

In some cases, finding everything we can involves flying over to countries, like Japan, and tracking down former development team members or former company employees that held on to PR or marketing materials when they left. We do everything we can, scouring old forums, Facebook groups, reaching out to other members of the industry… you don’t know what there is until you turn over every rock you can.

For example, a lot of the videos in the Disney Classic Games collection came from Louis Castle, an original producer on The Lion King game, because he happened to have kept VHS tapes of the game’s promotional segments! Most people would not have done that. Along the same lines, Mike Dietz held onto a lot of his original sketches, including a lot of art that never made it into the final game.

I feel that it’s discoveries like this that make the Digital Eclipse collections so compelling and interesting to explore. You are sure to find things that have never been seen before, sometimes even members of the original development team are not aware they exist.

With each collection, we work even harder to include as much content as possible and I hope that comes across to those that have been following our releases.

4/ Your next game is the Samurai Shodown NEOGEO Collection, can you tell us more about it? I know people are waiting for a scoop here (lol)

It is true that Samurai Shodown is our next announced project and we should be able to share more details about it in the coming month or two. We have definitely packed this collection with games, as well as a ton of behind-the-scenes content that fans are sure to get a kick out of. We even flew over to Japan and interviewed many of the key developers responsible for the early titles, as one of our current goals for the Digital Eclipse releases is to include more video content.

Also, with every Digital Eclipse collection, we try to add new features that helps to make the included games more compelling or more accessible to modern audiences. In the past, this included things like the rewind ability to allow players to correct mistakes or a mode where players can watch playthroughs and jump in at any moment to play.

For the Samurai Shodown Collection, we are introducing a whole-new feature that we are pretty excited about. But you’ll have to wait and see what that is.

5/ Do you find time to play video games? What genre or title do you particularly like (oldies/recent)?

I’m a pretty big gamer and I love a lot of different types of games. I like to jump around a lot, though, sampling a large assortment of genres and game types so that I can continuously have an understanding of where games are going and what things games do well. Unfortunately, I don’t have as much time as I would like to play games, but I do squeeze in play sessions several times a week.

In general, I lean towards action/adventure games which can range from anything like Mario 64 to Shadow of Destiny to Tomb Raider to God of War. I love running around an environment and solving puzzles. I’m also a big fighting game fan and play as many of them, as I can. Though, the Virtua Fighter series remains my top favorite of that genre.

6/ Are you a collector yourself? If so, what is your favorite piece and does it have a particular story?

I’m a pretty big retro game collector, and I especially love classic game consoles. I don’t really go older than the original NES, though, and mainly focus on Sega consoles, such as the Saturn. I worked at Sega for almost a decade so it’s hard to not love that brand and the past consoles they released. That’s probably why I have five Dreamcast consoles and 11 Saturns.

I guess if I had to call out anything, though, it would have to be the assortment of signed games I have, such as my copies of various God of War games or the Uncharteds. Having those signed means I got an opportunity to talk face-to-face with people I admire and was able to ask them questions that have helped to drive my career and personal growth. So, in that regard, I guess those are the most precious parts of my collection.

However, there are also your standard must-haves, such as a copy of Panzer Dragoon Saga, which I bought on its original release day, as well as my Dreamcast development kit, which I was able to take with me after I left Sega.

7/ Which personality in the video game world has impressed you the most? professionally and humanly

I think the two folks to pop to mind are Cory Barlog and Amy Hennig. Both of them are very talented individuals who have overcome a lot in order to deliver upon their visions. They both have contributed considerably to the overall experience and storyline of some of my favorite games. Above that, though, they come across as very nice people who are more than willing to help out others. Their focus on a strong narrative and interesting characters has helped the games they have worked on achieve both critical and commercial success and despite all the challenges they have gone through, they don’t appear to be jaded and continue to work in this industry because they love it.

Personally, I have always tried to be excited and energetic about games, no matter what project I am working on and I want everyone on the team to feel that similar energy and positivity. I honestly feel that is how you get people to put forth their best effort, so I always tend to admire people who portray that similar sort of excitement and genuine love for this interactive medium.

8/ Since it is not only video games in life, can you tell us about your other passions / hobbies?

It may be cliché but video games are definitely a huge part of my life. I still enjoy spending time doing the standard things, such as reading comics, watching movies and getting outside whenever I can, but most of my free time is spend either playing video games, reading books about them or working on my retro game collection.

When I do get outside, I love walking my two dogs, an akita and a corgi. I’m also a big fan of zip lines and seek them out whenever I can.

9/ What is your bedside book and favorite musical album?

Right now, I am currently reading the recently release Prince of Persia journal by Jordan Mechner, which I highly recommend to anyone interested in game development. As far as music goes, I have been listening to the soundtrack from Fez most recently while working on my current project.

10/ Thank you for your time, this last question is more a free space for you, would you like to send a message to the attention of our readers?

I just wanted to personally thank everyone out there who has contributed to or supported the Digital Eclipse brand over the years. It really means a lot to us and our mission. We have big plans for the future and the Samurai Shodown NEOGEO Collection is just the start of it. You can expect some surprises from us, so please stay tuned.

– Stephen Frost

Traduction française

1/ Bonjour Stephen, merci beaucoup d’avoir accepté cette interview. Pouvez-vous vous présenter en quelques mots à nos lecteurs?

Salut tout le monde … je m’appelle Stephen Frost et je suis actuellement producteur exécutif chez Other Ocean, focalisé principalement sur nos produits Digital Eclipse (et Yu-Gi-Oh!). Je travaille dans l’industrie du jeu vidéo depuis plus de 20 ans, de l’assurance qualité à la conception en passant par l’écriture mais j’ai principalement travaillé dans le processus de production des jeux. Au fil des ans, j’ai eu le plaisir de travailler chez de nombreux grands éditeurs de jeux vidéo, notamment EA, Activision et Sega et sur une variété de franchises, telles que Ty le tigre de Tasmanie, Iron Man, The Incredible Hulk, Street Fighter , Shinobi et Sonic.

2/ Digital Eclipse a développé de nombreuses compilations d’anciens titres au cours des dernières années, notamment Disney afternoon Collection, SNK 40th Anniversary collection, ou Aladdin/The Lion King par exemple. Oldies mais goodies pour les anciens joueurs mais des titres parfois moins attractifs pour les jeunes joueurs, quels sont vos objectifs lorsque vous développez ces compilations et quel est votre public cible?

Eh bien, alors que l’un des principaux objectifs de Digital Eclipse est la préservation et le portage le plus fidèle possible des jeux vidéo classiques sur les plates-formes modernes, la vraie motivation pour nous est quelque chose d’assez simple. Fondamentalement, nous pensons que les jeux vidéo sont rarement traités avec le même niveau de soin et de respect que les autres médias artistiques, comme les films, et nous pensons qu’ils méritent mieux. Mais avant tout, nous voulons vraiment que les gens prennent du plaisir tout en apprenant.

Pour en revenir à votre question, il est vrai que certaines de nos compilations peuvent être perçues différemment selon l’âge, mais nous essayons de concevoir les choses d’une manière qui, espérons-le, plaira aux joueurs de tout âge et de tout type. Nous voulons que tout le monde puisse apprécier ces jeux.

De toute évidence, si vous avez grandi en jouant à ces jeux, il y aura un intérêt pour ces derniers mais il n’y a aucune raison pour que les compilations comme Disney Afternoon ou Disney Classic Games ne puissent pas être appréciées par les joueurs de tout type. Et nous travaillons dur pour que cela soit le cas.

Chaque fois que nous démarrons un projet, nous accordons un intérêt tout particulier aux améliorations que nous pouvons apporter afin de rendre les jeux plus faciles et plus intuitifs. Nous prenons en compte les anciennes critiques et nos propres souvenirs pour voir comment nous pourrions améliorer l’expérience de jeu (et répondre aux attentes des joueurs modernes) sans changer fondamentalement les intentions des développeurs originaux.

Un exemple est la façon dont nous avons mis en œuvre la prise en charge des deux sticks dans la compilation SNK 40th Anniversary pour les jeux qui reposaient à l’origine sur l’utilisation d’un loop lever joystick (NDLR: un type de joystick permettant une grande liberté de mouvements et de tirer à 360°). Grâce à cet ajout, nous avons pu moderniser les jeux tout en conservant le design de base et l’expérience originale.

Avec Disney Afternoon ou Disney Classic Games, nous voulions nous assurer que les joueurs de tout âge pourraient s’amuser, nous avons donc naturellement ajouté la possibilité de revenir en arrière, ainsi que le mode spectateur pour que les passages les plus difficiles ou frustrants puissent être plus facilement terminés (ou même complètement zappés si vous le souhaitez). Il est important pour toute l’équipe de Digital Eclipse que tout le monde puisse terminer chaque jeu et vivre l’aventure complètement.

Au final, nous voulons simplement donner aux fans et aux joueurs les outils pour améliorer leur expérience globale. C’est à eux de choisir lesquels ils souhaitent utiliser et la façon dont ils veulent profiter des jeux. À cet égard, nous espérons que nous pourrons offrir à ces classiques une visibilité auprès d’une nouvelle génération de fans potentiels.

3/ Je suis un grand fan de tous les documents que vous proposez dans les modes musée / galeries de ces compilations et  je suis parfois plus intéressé par cette fonctionnalité que par les jeux eux-mêmes.

Pouvez-vous nous expliquer comment l’équipe est parvenue à réunir tous ces documents? J’imagine qu’il est difficile de trouver certains d’entre eux en raison de leur âge ou de les trouver dans une qualité acceptable.

Merci! Les sections musée / galerie de nos compilations sont certainement celles pour lesquelles nous consacrons le plus de ressources en terme de développement. C’est à partir de là que vous pouvez découvrir l’histoire derrière ces jeux et obtenir le contexte pour expliquer pourquoi ils sont si importants à préserver.

Il est vrai que ces modes ne sont pas faciles à réaliser car ils nécessitent des mois et des mois de recherche et d’organisation pour être créés. De plus, ils ne sont souvent achevés qu’au tout dernier moment d’un projet afin de s’assurer que nous avons la possibilité d’inclure le maximum de documents possible.

Dans certains cas, cela implique de voyager dans des pays comme le Japon et de retrouver d’anciens membres de l’équipe de développement ou d’anciens employés de l’entreprise qui ont conservé des documents de presse ou de marketing lorsqu’ils sont partis. Nous faisons tout ce que nous pouvons: parcourir les anciens forums, les groupes Facebook, en faisant jouer notre réseau dans l’industrie … Le plus souvent, vous ne savez pas ce que vous cherchez avant de l’avoir trouvé.

Par exemple, beaucoup de vidéos de la compilation Disney Classic Games provenaient de Louis Castle, un producteur original du jeu The Lion King, parce qu’il avait conservé des cassettes VHS des vidéos promotionnelles du jeu! La plupart des gens n’aurait pas fait ça. Dans le même ordre d’idée, Mike Dietz a conservé bon nombre de ses croquis originaux dont beaucoup d’artworks qui n’ont jamais fait partie du jeu final.

Je pense que ce sont des découvertes comme celle-ci qui rendent les collections Digital Eclipse si fascinantes et intéressantes à explorer. Vous êtes sûr de trouver des choses qui n’ont jamais été vues auparavant, parfois  inconnues des membres de l’équipe de développement d’origine eux mêmes.

A chaque compilation, nous travaillons encore plus dur pour inclure autant de contenu que possible et j’espère que cela a été reconnu par ceux qui ont suivi nos sorties.

4 / Votre prochain titre est la « Samurai Shodown NEOGEO Collection », pouvez-vous nous en dire plus? Je sais que les gens souhaiteraient avoir un scoop

Il est vrai que Samurai Shodown est notre prochain projet annoncé et nous devrions pouvoir partager plus de détails à ce sujet dans un mois ou deux. Outre les jeux,  cette compilation proposera une tonne de contenu que les fans devraient prendre un plaisir fou à découvrir. Nous nous sommes même rendus au Japon et avons interviewé de nombreux développeurs-clés responsables des premiers titres, car l’un de nos objectifs actuels chez Digital Eclipse est d’inclure encore plus de contenus vidéo dans nos compilations.

De plus, comme évoqué précédemment, nous essayons d’ajouter avec chaque compilation de nouvelles fonctionnalités qui contribuent à rendre les jeux plus attrayants et/ou plus accessibles au public moderne. Auparavant, cela comprenait des choses comme la possibilité de revenir en arrière pour permettre aux joueurs de corriger leurs erreurs ou un mode où les joueurs pouvaient regarder les parties et les rejoindre à tout moment.

Pour la compilation Samurai Shodown, nous introduirons une toute nouvelle fonctionnalité pour laquelle nous sommes particulièrement enthousiastes. Mais vous devrez attendre pour voir ce que c’est (NDLR: j’aurais tenté).

5/ Trouvez-vous le temps de jouer aux jeux vidéo? Quel genre ou titre aimez-vous particulièrement (anciens/récents)?

Je suis un gros joueur et j’aime beaucoup de types de jeux différents. J’aime beaucoup papillonner en piochant dans un large éventail de genres et de types de jeux afin de toujours avoir la vision de la direction prise par les jeux vidéo et de ce que les jeux peuvent faire d’intéressant.  Malheureusement, je n’ai pas autant de temps que je le voudrais pour jouer mais je m’autorise plusieurs sessions de jeu par semaine.

En général, je me dirige vers des jeux d’action/aventure comme Mario 64 en passant par Shadow of Destiny, de Tomb Raider à God of War. J’adore évoluer dans un environnement et résoudre des énigmes. Je suis aussi un grand fan de jeux de combat et je les pratique autant que possible. La série Virtua Fighter reste ma préférée dans le genre.

6/ Êtes-vous collectionneur? Quelle est votre pièce préférée et a-t-elle une histoire particulière?

Je suis un grand collectionneur rétro et j’apprécie tout particulièrement les consoles de jeux. Je ne collectionne pas  avant la NES et je me concentre principalement sur les consoles Sega comme la Saturn. J’ai travaillé chez Sega pendant près d’une décennie, il est donc difficile de ne pas aimer cette marque et les anciennes consoles qu’elle a publiées. C’est probablement la raison pour laquelle j’ai cinq consoles Dreamcast et 11 Saturn.

Je suppose que si je ne devais ne sélectionner qu’une pièce, il s’agirait de mes jeux dédicacés, comme mes copies des jeux God of War ou Uncharted. Ces signatures me rappellent que j’ai eu l’occasion de parler avec des gens que j’admire et que j’ai pu leur poser des questions qui ont contribué à me motiver dans ma carrière et ma croissance personnelle. Considérant cela, je suppose que ce sont les pièces les plus précieuses de ma collection.

Cependant, au rayon des incontournables, je peux également citer ma copie de Panzer Dragoon Saga achetée le jour de sa sortie ainsi que mon kit de développement Dreamcast, que j’ai pu emporter avec moi après avoir quitté Sega.

7/ Quelle personnalité du monde du jeu vidéo vous a le plus impressionné? Professionnellement et humainement.

Les deux personnes qui me viennent à l’esprit sont Cory Barlog et Amy Hennig. Toutes deux sont des personnes très talentueuses qui ont surmonté beaucoup de choses pour mener à bien leur propre perspective. Ils ont tous deux contribué considérablement à l’expérience globale et au scénario de certains de mes jeux préférés. En complément de cela, ce sont des personnes très gentilles toujours prêtes à aider les autres. Leur objectif de proposer un récit fort et des personnages intéressants a contribué au succès critique et commercial des jeux sur lesquels ils ont travaillé et malgré les défis qu’ils ont rencontrés, ils ne semblent pas blasés et continuent de travailler dans cette industrie parce qu’ils aiment çà.

Personnellement, j’ai toujours essayé d’être enthousiaste à propos des jeux, quel que soit le projet sur lequel je travaille et je veux que tous les membres de l’équipe ressentent cette énergie et cet enthousiasme. Je pense honnêtement que c’est ainsi que vous incitez les gens à faire de leur mieux, donc j’ai toujours tendance à admirer les gens qui démontrent ce genre d’excitation et d’amour authentique pour ce média.

8/ Puisqu’il n’y a pas que le jeux vidéo dans la vie, pouvez-vous nous parler de vos autres passions / hobbies?

Cela va paraître un peu cliché mais les jeux vidéo occupent définitivement une place énorme dans ma vie. J’aime néanmoins passer du temps de façon ordinaire, en lisant des bandes dessinées, en regardant des films et en sortant quand je le peux, mais la plupart de mon temps libre est consacrée aux jeux vidéo, à la lecture de livres qui leurs sont consacrés ou à m’occuper de ma collection de jeux rétro.

Quand je sors, j’adore promener mes deux chiens, un akita et un corgi. Je suis aussi un grand fan de tyroliennes et j’essaie d’en faire chaque fois que je le peux.

9/ Quel est votre livre de chevet et votre album musical préféré?

Je lis actuellement le récent « The Making of Prince of Persia: Journals » de  Jordan Mechner, que je recommande fortement à tous ceux qui s’intéressent au développement de jeux. En ce qui concerne la musique, j’ai récemment écouté la bande originale de Fès tout en travaillant sur mon projet actuel.

10/ Merci pour le temps que vous nous avez accordé. Cette dernière question fait office d’espace libre pour vous, souhaitez-vous envoyer un message particulier à l’attention de nos lecteurs?

Je voulais juste remercier tous ceux qui ont contribué ou soutenu la marque Digital Eclipse au fil des ans. Cela signifie vraiment beaucoup pour nous et notre mission. Nous avons de grands projets pour l’avenir, et la compilation Samurai Shodown NEOGEO n’est que le début. Vous pouvez vous attendre à quelques surprises de notre part, alors restez à l’écoute.